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¿Cómo sabemos si estamos viendo un delfín macho o un delfín hembra en el mar?

Muchas veces las personas se sorprenden cuando en viajes de avistaje de delfines o leyendo publicaciones o charlando con investigadores descubren que no siempre es posible saber fehacientemente si el delfín que están observando, o del que están mirando una fotografía, es un macho o una hembra. La realidad es que sexar –identificar el sexo de un ejemplar determinado– delfines en estado silvestre no siempre es una tarea sencilla.

Orca macho. Notar la forma triangular y gran tamaño de la aleta dorsal.

Orca macho. Notar la forma triangular y gran tamaño de la aleta dorsal.

Para algunas especies esta tarea es relativamente simple dado que la diferencia morfológica entre machos y hembras es notoria. En estos casos se dice que existe dimorfismo sexual (que puede ser más o menos notorio dependiendo de la especie y también de los ejemplares individuales). Un ejemplo bastante familiar para muchos es el de las Orcas (Orcinus orca), especie en la que es muy fácil determinar si un individuo es un macho adulto simplemente mirando sus aletas. En estos las aletas pectorales y la caudal están muy desarrolladas y la aleta dorsal es muy grande y triangular, pudiendo alcanzar los 2 metros de altura. En hembras y juveniles la aleta dorsal es de menor tamaño y de forma falcada por lo que en estos ya no es tan simple diferenciar machos de hembras.

Pero en otras especies de delfines las diferencias entre machos y hembras no son tan notorias. En el caso de la Tonina overa (Cephalorhynchus commersonii) la diferencia de tamaño entre sexos es casi imperceptible en el mar y la vista dorsal o lateral de un ejemplar brinda muy poca información al respecto. Al encontrar un ejemplar solitario de Tonina overa el único momento en que encontramos indicios para determinar su sexo es cuando logramos ver su vientre –ya sea porque el delfín realizó un salto alto o porque nadó en la proa de nuestra embarcación realizando tirabuzones o porque realizó nataciones invertidas exponiendo su zona ventral.

Comparación de mancha genital presente en Toninas overas. Observar el patrón más irregular en hembras y la forma de “corazón” de los machos.

Comparación de mancha genital presente en Toninas overas. Observar el patrón más irregular en hembras y la forma de “corazón” de los machos.

Es en estas pocas ocasiones cuando podemos visualizar una mancha de color negro que presenta la especie en la zona genital. Las observaciones y análisis han llevado a determinar que esta mancha genital en las hembras es de forma irregular y variable de individuo en individuo, generalmente rodeando la hendidura genital y hendiduras mamarias, mientras que en los machos es más regular presentando forma ovalada o de corazón.

En el video que subimos a nuestro Facebook hace unos días podía observarse un salto de costado de una Tonina overa en la ría Deseado, provincia de Santa Cruz. Pudimos determinar que se trataba de un delfín macho dado que la mancha genital tenía la forma típica presente en los machos de esta especie. Como puede observarse allí, el espacio de tiempo para determinar el sexo de estos delfines es muy corto –en el ejemplo subido tan solo 1 segundo– por lo que es sumamente importante cuando se está trabajando en el campo estar muy atento a todos los movimientos que estos ejemplares puedan realizar, especialmente si se trata de una especie de movimientos muy erráticos como es el caso de la Tonina overa.

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Campaña de verano 2013 en Santa Cruz

Los trabajos de campo relacionados al estudio de la Tonina overa (Cephalorhynchus commersonii) que realiza Fundación Cethus en la Provincia de Santa Cruz tuvieron lugar durante el verano en las localidades de Puerto San Julián y Puerto Santa Cruz.

Ambas localidades reciben en sus costas, durante los meses de primavera y verano, a estos pequeños delfines lo que nos permite no sólo observarlos muy de cerca desde la costa sino también acercarnos a ellos en embarcaciones pequeñas para estudiarlos.

tonina overa

En Puerto San Julián se realizaron navegaciones con el objetivo de conocer las relaciones existentes entre los individuos que se observan en la Bahía. Para esto  se tomaron fotografías de los delfines, gracias a lo cual fue posible reavistar 18 ejemplares reconocidos en temporadas anteriores, y que forman parte del catálogo de Fundación Cethus, e identificar  a 4 nuevos individuos. También se realizaron grabaciones acústicas (ver nota “Escuchando a las Toninas overas”) que permitirán ampliar nuestros conocimientos en cuanto a las vocalizaciones de estos delfines.

En la ría Santa Cruz, por su parte, se tomaron muestras de piel de Toninas overas mientras nadaban en la proa de la embarcación que la Prefectura Naval Argentina puso a nuestra disposición. Estas muestras pasarán a ampliar el número de muestras analizadas con el objetivo de determinar la estructura poblacional de esta especie en la provincia de Santa Cruz. También tuvimos la suerte de encontrarnos con Delfines australes (Lagenorhynchus australis) mientras realizábamos los recorridos náuticos por la ría.

Asimismo, en ambas localidades se realizaron recorridos de playa. Estos se realizan con el objetivo de relevar las costas en busca de animales varados para, de este modo, recopilar información sobre los mismos.

Todos los trabajos de campo fueron realizados con los correspondientes permisos otorgados por la Dirección de Fauna Silvestre de la Provincia de Santa Cruz.

Escuchando a las Toninas overas

Como muchos saben, a principios de 2011 empezamos a realizar estudios de bioacústica en la provincia de Santa Cruz y Río Negro, con el objetivo de monitorear algunas de las especies de delfines que habitan sus aguas y los posibles efectos del ruido generado por actividades humanas.
La siguiente nota: “Listening to Commerson’s dolphins” por Vanesa Reyes, Miguel Iñíguez y Mariana Melcón, ha sido recientemente publicada en el Boletín de Animal Welfare Institute AWI Quarterly.